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El hombre conquista Plutón y roza la última frontera del Sistema Solar

La mejor imagen obtenida hasta el momento por la sonda New Horizons.

Por Julia Castro. Fotos: NASA. Martes, 14 de julio de 2015

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Después de un viaje de nueve años por el espacio, la NASA ha cumplido con éxito su último objetivo: aproximarse con la sonda New Horizons a 12.500 kilómetros de distancia del planeta más pequeño y alejado del Sistema Solar. Esta nave no más grande que una mesa de billar y dotada de cámaras e instrumentos de última generación es lo más cerca que el hombre ha estado nunca de Plutón y de los confines de nuestro territorio espacial conocido, si exceptuamos la sonda Voyager, que partió de la Tierra en 1977 y que todavía continúa su viaje interminable hacia el espacio interestelar. Con Plutón y el Cinturón de Kuiper se termina el  Sistema Solar y se abre un abismo infinito, desconocido, ignoto, que conduce hacia otras galaxias y estrellas y quién sabe si hacia misterios que desbordan la imaginación humana.

En el centro de control de la NASA se ha vivido hoy uno de esos días gloriosos llenos de aplausos, confeti y botellas de champán. La NASA anunciaba a mediodía, hora española, su nueva gesta espacial a través de su cuenta oficial en Twitter, donde aseguraba que la sonda había alcanzado este mismo martes su ansiado objetivo, Plutón. A las 13.49 hora peninsular, la sonda estadounidense ha conseguido posicionarse a 7.800 millas de distancia. Desde la noche del lunes y durante 22 horas, New Horizons mantuvo desactivadas las comunicaciones con el centro de control de la misión en la Tierra con el objetivo de recabar la máxima información posible sobre Plutón y sus lunas.

Las primeras imágenes del encuentro que ha tenido lugar este martes a mediodía se publicarán a partir de la madrugada del miércoles. Plutón es más grande de lo que se esperaba: en concreto, 80 kilómetros más ancho, de modo que tiene un total de 2.370 kilómetros de diámetro. “Hola, Plutón. Estamos en máxima aproximación. Felicidades a todos”. Así ha anunciado la NASA a través de su cuenta oficial en las redes sociales que Plutón estaba a tiro de las cámaras humanas. La nave, que se desplaza a más de 50.000 kilómetros por hora y pesa 480 kilos, podría quedar inservible si choca contra un meteorito, una roca o una simple piedrecita volante imprevista de las miles que pueblan el sistema planetario de Plutón. El hito histórico se ha celebrado con gritos y aplausos en el Laboratorio de Física Aplicada Johns Hopkins en Maryland (EE.UU), desde donde la NASA controla la misión. Para celebrarlo, el equipo científico ha difundido una imagen que fue tomada 16 horas antes de empezar el flyby —maniobra que consiste en aprovechar la gravedad de un planeta para modificar su trayectoria como si de una ola de mar se tratara—, a una distancia de unos 766.000 kilómetros de la superficie. Gracias a New Horizons, los científicos han descubierto que Plutón es más grande que Eris, uno de los cientos de miles de planetas enanos situados más allá de Neptuno, en la región denominada Cinturón de Kuiper, que fue descubierta en 1992.

Members of the New Horizons science team react to seeing the spacecraft's last and sharpest image of Pluto before closest approach later in the day, Tuesday, July 14, 2015 at the Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory (APL) in Laurel, Maryland. Photo Credit: (NASA/Bill Ingalls)

Los miembros del equipo New Horizons celebran la gesta espacial tras nueve años de trabajo.

En 2006 Plutón fue desplazado a la categoría de planeta enano por la Unión Astronómica Internacional (UAI). Hoy, gracias a New Horizons, se sabe que su tamaño es mayor, y quizá este dato sirva para que el planeta pueda resarcirse de la humillación que sufrió al ser relegado a un objeto astral de segunda categoría.

A medida que la nave New Horizons de la NASA se aproximaba a su histórico sobrevuelo de Plutón, hoy martes 14 de julio, ha seguido enviando a la Tierra imágenes de un mundo helado cada vez más fascinante y complejo. El pasado sábado, New Horizons capturó una imagen que sugiere algunas nuevas características rocosas que son de gran interés para el equipo de geología y geofísica de la misión. Por primera vez se atisban formaciones lineales que pueden ser acantilados, así como un relieve circular que podría ser un cráter de impacto. En la parte izquierda de la fotografia aparece un objeto en forma de corazón brillante que se verá con más detalle durante la fase de máxima aproximación de New Horizons.

Además, durante estos días la sonda ha captado nuevas imágenes de Caronte, la luna más grande de Plutón, fotografías que nos muestran un mundo de abismos y cráteres. La sima más pronunciada, que se encuentra en el hemisferio sur, es más larga y profunda que el Gran Cañón del Colorado, según William McKinnon, científico jefe adjunto al equipo de New Horizons y físico de la Universidad de Washington.

“Esta es la primera evidencia clara de fallas e interrupciones en la superficie sobre Caronte. New Horizons ha transformado nuestra visión de esta luna distante, de una pelota de hielo homogénea a un mundo con todo tipo de actividad geológica”, dijo McKinnon.

El cráter más prominente, que se encuentra cerca del polo sur de Caronte en una imagen tomada el 11 de julio, tiene 96,5 kilómetros de ancho. El brillo de los rayos de material fuera del cráter sugiere que se formó hace relativamente poco tiempo en términos geológicos, probablemente a causa de una colisión con un pequeño objeto del Cinturón de Kuiper acaecida en los últimos mil millones de años.

La oscuridad del piso del cráter es especialmente intrigante, según McKinnon. Una explicación es que el cráter contiene un tipo diferente de material helado que los hielos más reflexivos que se encuentran en la superficie del planeta. Otra teoría es que el hielo del suelo del cráter es del mismo material que sus alrededores, pero tiene un tamaño de grano más grande que refleja menos luz solar. En este escenario, el objeto que impactó y horadó el cráter derritió el hielo en el suelo del mismo, y luego se recongeló en granos más grandes.

Una misteriosa región oscura cerca del polo norte de Caronte se extiende durante 350 kilómetros. Imágenes más detalladas que New Horizons tomará en el momento de máxima aproximación a Plutón y Caronte, este 14 de julio, pueden proporcionar pistas sobre el origen oscuro y la composición geológica de esta región.

Uno de los misterios del planeta lejano era saber con exactitud su tamaño real. Los científicos de la misión han descubierto que Plutón tiene 2.370 kilometros de diámetro, un poco más grande que las estimaciones previas. Las imágenes adquiridas con el sistema de Reconocimiento de Largo Alcance (LORRI), del que está provisto la nave, han servido para realizar esta medición. El resultado de los cálculos confirma lo que ya se sospechaba: que Plutón es más grande que todos los otros objetos del Sistema Solar conocidos más allá de la órbita de Neptuno.

“El tamaño de Plutón ha sido objeto de debate desde su descubrimiento en 1930. Estamos emocionados por, finalmente, poner fin a esta cuestión”, dijo Bill McKinnon. El tamaño reestimado del planeta supone que su densidad es ligeramente inferior de lo que se pensaba, y la fracción de hielo en su interior es un poco más elevada. Además, la capa más baja de la atmósfera de Plutón, llamada troposfera, es más superficial de lo que se creía hasta ahora.

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Una recreación virtual de la aproximación de New Horizons a Plutón y sus lunas.

Medir el tamaño de Plutón ha supuesto un reto durante décadas para los científicos, debido a factores de complicación de su atmósfera, según infoman las fuentes consultadas de la NASA. A su vez, su luna mayor, Caronte, carece de una atmósfera sustancial, y determinar su diámetro mediante telescopios terrestres también resultaba harto complicado.

En el transcurso de la misión, LORRI se ha acercado a dos de las lunas más pequeñas de Plutón: Nix e Hydra. “Sabíamos desde el momento en que hemos diseñado nuestro sobrevuelo que sólo seríamos capaces de estudiar las pequeñas lunas en detalle durante unos pocos días antes del máximo acercamiento”, dijo el investigador principal de New Horizons, Alan Stern, del Southwest Research Institute, en Boulder, Colorado. “Ahora, en el interior de la esfera de influencia de Plutón, ese momento ha llegado”.

Nix e Hydra fueron descubiertos por el Telescopio Hubble en 2005, pero no eran más que dos puntos diminutos en el espacio.  Ahora, las últimas imágenes LORRI muestran a dos lunas que se distinguen con nitidez. Medir sus tamaños será mucho más fácil. Nix se estima en cerca de 20 millas de ancho (unos 35 kilómetros), mientras que Hydra tiene cerca de 30 millas (unos 45 kilómetros). Estos tamaños, unidos a que sus superficies son bastante brillantes, apuntan a la posibilidad de la presencia de hielo.

Todavía nos quedan otros dos misterios por explorar: Kerberos y Styx. Aún más pequeños en tamaño y más frágiles que Nix e Hydra, son más difíciles de estudiar y medir. Los científicos de la misión tratan de determinar sus auténticas dimensiones. New Horizons hará las mediciones oportunas y transmitirá los datos a la Tierra en las próximas semanas.

La New Horizons es una misión espacial no tripulada de la NASA que trata de explorar Plutón y sus satélites. También trata de recabar datos del cinturón de Kuiper, la frontera más alejada de nuestro Sistema Solar. La sonda se lanzó desde Cabo Cañaveral el 19 de enero de 2006 tras posponerse por mal tiempo la fecha inicial de lanzamiento. New Horizons viajó primero hacia Júpiter, donde llegó en febrero-marzo de 2007. A su paso por el planeta gigante, aprovechó la fuerza gravitatoria orbital para incrementar su velocidad y tomar impulso con rumbo a Plutón, situado a 4.900 millones de kilómetros de la Tierra. Tras dejar atrás el planeta enano, la sonda probablemente sobrevuele uno o dos objetos del cinturón de Kuiper. Después de las sondas Voyager 1 y 2 es la nave con mayor velocidad de lanzamiento desde la Tierra fabricada hasta la fecha por el ser humano, alcanzando una velocidad máxima de 15,1 kilómetros por segundo (54.000 kilómetros por hora, aproximadamente). Va provista de un reactor nuclear y está diseñada para seguir funcionando hasta 2030, si no surge ninguna complicación, de modo que hasta entonces puede seguir obteniendo datos sobre las regiones más recónditas de nuestro Sistema Solar y aun más allá. Como dato curioso cabe destacar que en New Horizons viajan las cenizas de Clyde Tombaugh, el astrónomo estadounidense que descubrió el planeta en 1930.

Esta sonda es la primera misión del programa Nuevas Fronteras de la NASA; el costo total del proyecto es del orden de 650 millones de dólares amortizados en un periodo de 15 años (2001 a 2016). La sonda que iba a realizar ese trabajo iba a ser la Pluto Express, pero fue cancelada en 2000 por problemas presupuestarios. Los objetivos principales de la misión son la toma de datos y descripción de la geología global y morfología del planeta enano Plutón y sus satélites, el estudio de la composición química de dichos cuerpos y el análisis y caracterización de la atmósfera. Otros objetivos incluyen el estudio de la variabilidad en el tiempo de la superficie y atmósfera de Plutón, obtener imágenes de Caronte en alta resolución, buscar nuevos satélites y anillos alrededor del planeta y posiblemente estudiar uno o dos objetos del Cinturón de Kuiper, ya en los confines de nuestro Sistema Solar. Lo que pueda haber más allá de nuestra frontera espacial es un misterio absoluto.

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4 Kommentare

  1. Revista Gurb dicen

    Hola Carla, tienes toda la razón en que lo ideal es utilizar el concepto ser humano en lugar de ‘hombre’. Lo sabíamos, pero en este caso me temo que no ha sido una cuestión de sexismo, sino más bien una cuestión de maquetación de nuestra página, ya que cuadraba mejor en el titular a dos líneas la palabra hombre, que es más corta, que ser humano, que se salía de la caja. A veces la plantilla impone su ley, pero tienes toda la razón y a partir de ahora lo tendremos aún más en cuenta, si cabe. Muchas gracias por tu comentario. Transmito a Julia tus felicitaciones por su articulo. Un saludo amiga.

  2. Revista Gurb dicen

    Gracias Juan Ignacio, se lo comentamos a Julia Castro a efectos de corregir el error. Un saludo cordial, amigo.

  3. Juan Ignacio dicen

    Un artículo muy bueno, aunque hay un error:
    Efectivamente, el tamaño medido es un poco mayor de lo esperado, concretamente 80 km. El diámetro medido es de 2370 km., NO 2370 km. MAYOR que el esperado.

  4. Querida Julia, te felicito por tu magníficamente investigado y esscrito reportaje, ¡Me ha encantado! Sólo tengo una obseervación. Si bien la foto del equipo que ha logrado ralizar esta hazaña, claramente está dominada por varones, por fortuna atisbo a ver al menos a 5 mujeres, por lo que, de manera respetuosa, te sugeriría reconsiderar el título de tu nota, sustituyendo el pronombre “hombre” por ser humano, humanidad, o algo que seguramente podrás hacer de manera magistral. Quizá surja la tentación de citar a la RAE y su concepción de que “hombre abarca a la humanidad entera”, sin embargo, me suelo ir con cuidado ante una institución conformada por 41 integrantes de los cuales sólo 6 son mujeres. Para tal caso prefiero recurrir al Manual para evitar el uso sexista del lenguaje, editado por la UNESCO.
    Te felicito nuevamente. ¡Excelente escrito!

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