Entrevistas, Jose Antequera
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Seth Shostak: “Sería un milagro que no existiera vida extraterrestre”

El cosmólogo, en una imagen tomada en el complejo de radiotelescopios Allen. Foto: SETI.

Por José Antequera. Fotografía: Instituto SETI. Viernes, 19 de junio de 2015

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  Entrevista

A menudo, cuando está en una fiesta y suelta eso de que se dedica a buscar marcianos, le suelen mirar como a un bicho raro. Investigar si hay vida ahí fuera es una profesión tan inusual como fascinante, pero Seth Shostak, el director del Instituto de Búsqueda de Inteligencia Extraterrestre (SETI), asegura que la sigue ejerciendo de forma apasionada, con la misma ilusión de aquel niño que con ocho años ya buscaba respuestas en los libros sobre el Universo. “No, no me siento nada decepcionado porque en realidad solo hemos investigado en profundidad unos pocos miles de estrellas, que no es demasiado. En los próximos veinte años se investigarán hasta un millón de estrellas y creo que ese será un experimento mucho más interesante”, asegura en una conversación telefónica en exclusiva para Revista Gurb desde su despacho del Instituto SETI, en Mountain View, California. No pierde la fe en encontrar a ET algún día, aunque todo sería mucho más fácil si el Gobierno norteamericano volviera a destinar fondos públicos para esta investigación, que fue suspendida por la NASA en los años 90. De momento SETI funciona gracias a aportaciones privadas que sirven para construir radiotelescopios muy costosos que apuntan hacia el cielo oscuro y silencioso, donde de momento no parece haber nada vivo, salvo las luces minúsculas de infinitas estrellas que miran con desdén a la solitaria y desamparada especie humana. Ninguna señal electromagnética, ningún indicio fiable desde que empezara el proyecto SETI, allá por los años 70. La idea ha servido, eso sí, para despertar la conciencia mundial de que quizá no estemos solos en el Universo y miles de personas se han unido al proyecto de buscar señales alienígenas sin moverse de sus casas, solo mediante la conexión de sus ordenadores personales a la red principal de SETI, que procesa las infinitas emisiones del espacio exterior captadas por el radiotelescopio de Arecibo, emplazado en Puerto Rico. De momento ET no ha dicho “hola, muchachos, aquí estoy”, pero Shostak, uno de los físicos más populares e influyentes de Estados Unidos (ha llegado a colaborar como asesor en películas como Contact o el remake de Ultimátum a la Tierra) afirma con rotundidad que de seguir el actual progreso tecnológico del ser humano, en dos décadas podríamos hallar vida en otros planetas. “Eso sí, si la hay lo más probable es que solo podamos verla a través del microscopio”. Encontrar vida fuera de la Tierra no es tarea fácil, “como buscar una aguja en un pajar”, pero encontrar vida inteligente sería un choque brutal para nuestra civilización. Aunque quizá eso no sea tan bueno a fin de cuentas. Porque, como muy bien ha dicho Stephen Hawking, si son más inteligentes que nosotros seguro que querrán colonizarnos.

Empezó a interesarse por la vida extraterrestre cuando era muy pequeño…

Sí, así es. Empecé a sentir interés por el espacio cuando tenía solo ocho años. Entonces comencé a leer libros sobre el Sistema Solar.

Lleva toda la vida buscando marcianos, supongo que la astrobiología es una parte de la ciencia muy interesante pero con pocos resultados positivos. ¿No le desalienta que pasen los años y no encontremos ni un solo indicio de vida en el exterior?

No, no me siento nada decepcionado porque en realidad solo hemos investigado en profundidad unos pocos miles de estrellas, que no es demasiado. En los próximos veinte años se investigará hasta un millón de estrellas y creo que ese será un experimento mucho más interesante.

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El científico en su despacho de Silicon Valley. Foto: SETI.

El programa SETI lleva desde 1990 buscando señales de vida ET. En el 92 la NASA lo canceló por falta de presupuesto. Con solo un millón de euros se podría reactivar el proyecto. No parece tanto dinero. ¿Por qué no se hace? ¿No le interesa a la administración norteamericana?

Es cierto, el Gobierno lleva veinte años sin financiar SETI y todos nuestros fondos provienen de donaciones privadas. Eso es un problema. Sin embargo, hay miembros del Congreso que están interesados en SETI y soy optimista respecto a la posibilidad de que el dinero del Gobierno vuelva a financiarnos algún día.

Entonces el dinero es el peor enemigo de los alienígenas…

Eso es verdad, aunque en realidad no resulte tan caro, unos 40 o 50 millones de dólares, que en comparación con el gasto que supuso la construcción del telescopio en La Palma es muy barato.

¿Merece la pena seguir buscando? ¿Y si al final encontramos aliens de verdad? Puede ser un problema…

¿Qué clase de problema cree que puede haber?

¡Que sean aliens peligrosos y quieran acabar con nosotros!

Bueno, eso solo es si vienen y a nosotros no nos gustaría que vinieran. Solo estamos intentando captar su señal y eso no es más peligroso que cuando vas escuchando la radio conduciendo de camino al trabajo. Cuando haces eso, ellos no saben que estás escuchando y no hay peligro para ti, como cuando escuchas la radio.

¿Cómo cree que será el primer contacto con ellos? ¿a través de códigos binarios, señales de radio, música como en Encuentros en la Tercera Fase de Spielberg?

Nuestro equipo está diseñado sólo para encontrar una señal. Llegado el momento, los mensajes, como usted dice, podrían ser de música, por el habla, por la voz ¡quién sabe! Podrían utilizar métodos diversos, códigos binarios o algún otro esquema de codificación. La radio no es realmente un binario, no sabemos, pero ésa no es la meta inmediata. El objetivo inmediato es simplemente encontrar una señal de vida extraterrestre.

SETI colabora en el Allen Telescope Array (ATA), una red de 350 radioantenas que promete mucho. ATA es el sueño de los cazadores de alienígenas, ¿confía en que dé buenos resultados en los próximos años?

Eso espero. En el complejo de Telescopios Allen para la búsqueda de extraterrestres los dispositivos electrónicos han mejorado mucho. Algunos expertos con bastante tiempo libre han calculado que los nuevos experimentos son aproximadamente cien billones de veces mejores que en 1960. ¡Cien billones de veces mejores! En otras palabras, estamos buscando una aguja en un pajar, sabemos cuán grande es el pajar, que es la galaxia. Pero ya no nos movemos por el pajar con una cucharita, sino con una pala de carga, gracias a estos avances técnicos.

Hasta ahora hemos encontrado un puñado de planetas que orbitan alrededor de estrellas como el Sol. ¿Qué posibilidades hay de que exista vida en ellos?

Hay más de 3.000 planetas orbitando alrededor de estrellas actualmente detectados. Pero lo importante es que hay probablemente un 80 o 90 por ciento de estrellas con planetas, y podrían ser aptos para la vida uno de cada diez o uno de cada veinte. Bien, aun considerando la estimación más pesimista, que es de uno de cada mil, esto significa que hay por lo menos mil millones de primos de la Tierra solo en nuestra galaxia. Así que el número de planetas que podrían albergar vida es muy elevado. La vida en la Vía Láctea podría estar probablemente en decenas de millones de planetas, un número realmente muy grande.

Usted ha dicho que al ritmo que va nuestra tecnología podríamos encontrar señales de vida extraterrestre en un par de décadas. ¿Tan cerca cree que estamos de ellos?

Yo creo que sí, porque la tecnología va mejorando cada día, tenga en cuenta que el Instituto SETI se encuentra aquí, en Silicon Valley, de modo que nos beneficiamos de las mejoras en los aparatos de trabajo. De hecho, no sabemos si hay vida más allá de la Tierra, pero quiero señalarle que esto va a cambiar más bien pronto, y parte de la razón por la cual creo que va a cambiar es, de hecho, que el instrumental está mejorando.

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Shostak, durante un programa de radio en California. Foto: SETI

Luego vamos a tener noticias de ET muy pronto…

En el transcurso de las siguientes dos décadas vamos a ser capaces de contemplar un millón de sistemas estelares en nuestra búsqueda de señales para probar que hay alguien allí. Bueno, un millón de sistemas estelares es interesante. Me refiero a que ¿cuántos de esos sistemas de estrellas tienen planetas? Y el hecho es que no sabíamos la respuesta apenas hace 15 años y, en realidad, tampoco la sabíamos hace poco tiempo. Pero ahora sí. Resultados recientes sugieren que prácticamente todas las estrellas tienen planetas, y más de uno. Son como los gatitos, que tienen una camada. No un solo gatito. Tienen un montón. Y le recuerdo que nuestra galaxia es solo una entre cien mil millones que pueden verse con telescopios.

Así que está firmemente convencido de que no estamos solos en el Universo…

No, no lo creo. Sería un milagro que estuviéramos solos y yo soy muy reacio a creer en los milagros.

Pero creer en aliens es como creer en milagros…

Quien hace ciencia aprende rápidamente que cuando cree que algo es un milagro está equivocado, así que probablemente este no sea el caso. Yo calculo que vamos a captar una señal dentro de dos décadas. Y estoy tan convencido de ello que puedo hacer una apuesta: Vamos a encontrar a ET en las próximas dos décadas o invito a una taza de café.

¿Qué pueden aportar los viajes a Marte? ¿Cree que es el lugar más apropiado para seguir buscando vida?

Bueno, Marte es un lugar bastante bueno para buscar indicios de vida extraterrestre. También buscamos en las lunas de Júpiter, en las lunas de Saturno, donde también podría haber vida. Miramos ahí donde puede ser más fácil mirar. Eso sí, si hay vida en Marte o en cualquiera otra de esas lunas de Júpiter y Saturno usted va a necesitar un microscopio para verla.

Y luego está Europa, Enceladus…

Pueden ser buenos candidatos para la búsqueda de vida. Es fácil llegar hasta allí y establecer una nave espacial alrededor para recoger muestras. Además, hay una buena parte en forma de hielo, agua congelada, por lo que se hace más fácil encontrar vida allí.

Ha trabajado como asesor en películas como Contact o Ultimatum a la Tierra, ¿cómo fue trabajar con actores como Keenu Reeves y Jodie Foster?

Bueno, mi experiencia de trabajo con los actores fue limitada, por lo general trabajo con los escritores o el equipo de productores. Obviamente es divertido. Eso sí, los productores de cine no están muy interesados en la ciencia, ellos se centran más  en la trama, en la historia.

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Complejo de Telescopios Allen, en California, que busca señales de vida exterior.

¿Cuál es su película favorita de ciencia ficción?

Me gusta Alien, siempre he pensado que es bastante buena.

¿Ha visto Interstellar? ¿Qué le parece?

Pienso que quizá sea algo larga, pero fue interesante. Recientemente escribí una crítica sobre esa película para un periódico. La disfruté.

¿No cree que la vida consciente es un fenómeno muy extraño?

No creo que sea extraño en absoluto, parece extraño porque nosotros no la hemos encontrado fuera de la Tierra. Es como cuando dicen que los coches son cosas extrañas. Bueno, lo serán dentro de doscientos años.

¿Cree en Dios?

Bueno, yo creo que probablemente hay un dios, pero no sé cómo eso afecta a mi trabajo.

Se lo pregunto porque muchos científicos de hoy están recuperando la idea de una conciencia superior que rige el Universo…

Yo no lo creo, no sé lo que están haciendo los científicos en España, pero aquí no.

En todo caso, si existe Dios sería el alienígena más fascinante.

No considero que Dios pueda ser un alien más de lo que pueda ser un dinosaurio. Me interesan los extraterrestres pero no por ello pienso que Dios es un extraterrestre, lo mismo que si me interesaran los dinosaurios no podría pensar en Dios como en un dinosaurio.

Michael Crichton ha dicho que la búsqueda de vida extraterrestre es la nueva religión del siglo XXI. ¿Está de acuerdo con él?

No, no lo estoy. ¡Si fuera una religión tendríamos que poner aún más dinero!

Si alguna vez encontramos una señal ET, ¿llegará a saberlo la gente del planeta Tierra o quedará oculto por orden de la CIA, de los hombres de negro o del presidente de EEUU?

Bueno, yo creo que va a ser una historia muy grande, una enorme exclusiva. Ese será el primer efecto y después de eso depende de lo que podamos descifrar o entender de la señal que captemos. Si podemos hacer todo eso, el hallazgo puede tener efectos ilimitados. Si captamos una señal, los medios de comunicación estarán sobre ella más rápido que liebres sobre patines. Va a ser rápido. Puede estar seguro de eso. No hay secreto. Para empezar, ellos serán una sociedad más avanzada que la nuestra. No va usted a oír hablar de aliens de Neandertal. No están construyendo transmisores. Van a estar muy por delante de nosotros, tal vez por unos pocos miles de años, tal vez por unos pocos millones de años, pero sustancialmente por delante de nosotros, y eso significa que, si podemos entender cualquier cosa que vayan a decir, entonces podríamos tomar un atajo en la historia obteniendo información de una sociedad que está mucho más allá que la nuestra.

Formar parte del proyecto SETI debe ser un trabajo apasionante.

Así es, busco alienígenas, y cuando digo eso a la gente en una fiesta normalmente me miran con una expresión incrédula en sus caras. Yo trato de mantener mi propio rostro un tanto desapasionado. Ahora, mucha gente piensa que este empleo es algo idealista, ridículo, tal vez sin esperanza, pero es realmente un privilegio. Cuando era joven leí un libro de un astrónomo entonces poco conocido llamado Carl Sagan. Y recuerdo que estaba leyendo este libro y en él explicaban cómo las antenas que yo estaba usando para medir los giros de las galaxias también podrían usarse para comunicar, enviar bits de información de un sistema estelar a otro. El hecho de que en efecto se podría probar que hay alguien ahí afuera simplemente usando la misma tecnología me atrajo tanto que veinte años más tarde conseguí un trabajo en el Instituto SETI.

Sería un choque brutal a nivel cultural encontrar vida ET…

Sabríamos que no somos ese milagro de la naturaleza que nos creemos, correcto, sabríamos que solo somos un pato de la fila, que no somos los únicos de la cuadra, y creo que eso filosóficamente es algo muy profundo por aprender. ¿No somos un milagro? Está bien. Y si encontráramos una señal proveniente de una sociedad más avanzada, puesto que lo será, nos dirá algo sobre nuestras propias posibilidades, que no estamos inevitablemente condenados a la autodestrucción. Puesto que ellos sobrevivieron a su tecnología, nosotros también podríamos hacerlo.

Pero la gente no parece muy interesada en encontrar vida en otros planetas, la gente piensa más en problemas mundanos.

Salga a la calle y pregunte: “¿Cree que vale la pena gastar miles de millones de francos suizos buscando el bosón de Higgs?” Y apuesto que la respuesta que va a obtener es: “Bueno, no sé qué es el bosón de Higgs, y no sé si es importante”. Probablemente la mayoría de las personas ni siguiera sabrían el valor de un franco suizo. Y sin embargo, estamos gastando miles de millones de francos suizos en este asunto. SETI, por otro lado, es realmente simple. Vamos a usar esas antenas grandes y a tratar de interceptar las señales. Todo el mundo puede entender eso. Sí, tecnológicamente es muy sofisticado, pero todo el mundo comprende la idea.

Traducción del inglés: Lidón Barberá.

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